La moitié des cancers du poumon surviennent chez les personnes qui ont cessé de fumer

Bien que le nombre d’hommes fumeurs en Espagne diminue depuis des années, les cas de cancer du poumon continuent d’augmenter. C’est une question de latence du risque : le cancer apparaît généralement chez les fumeurs d’âge moyen qui fument depuis de nombreuses années. Beaucoup sont pris par surprise par la tumeur lorsqu’ils ont déjà surmonté leur dépendance.

Arrêter de fumer est de plus en plus une décision qui ne peut être reportée

C’est devenu ainsi lorsque les scientifiques ont démontré la relation étroite entre l’usage du tabac et l’émergence de certains types de cancer. Aujourd’hui, il l’est d’autant plus lorsqu’il devient évident que la menace du cancer ne disparaît pas lorsque la dernière cigarette s’éteint. Le risque de développer une tumeur persiste pendant un certain temps après l’arrêt du tabac, en fonction, entre autres facteurs, des années d’usage du tabac. « C’est pourquoi le plus tôt sera le mieux, recommande Rafael.

Son cas est un exemple des situations dévastatrices qui commencent à être vécues de plus en plus dans de nombreuses familles espagnoles en raison de la latence temporaire des effets nocifs du tabac : l’éclosion de tumeurs longtemps après que le patient ait cessé de fumer. « Aux États-Unis, environ 170 000 nouveaux cas de cancer du poumon sont diagnostiqués chaque année, dont la moitié chez d’anciens fumeurs « , explique Montserrat Sánchez Céspedes, responsable du laboratoire du cancer du poumon au National Cancer Research Center.

Rafael a commencé à flirter avec la cigarette à l’âge de 17 ans

Lorsqu’un héros de cinéma qui se respecte a vaincu le malin avec une cigarette entre les lèvres. À 45 ans, il a réussi à arrêter de fumer. Soudain, c’était quelqu’un d’autre. Il pouvait respirer sans difficulté, courir avec son fils et contrôler son hypertension. Cinq ans plus tard, des tests ont montré qu’il avait un cancer du poumon. « Je n’arrivais pas à y croire. Je ne comprenais pas pourquoi cela m’arrivait alors que je ne me souvenais même pas qu’il y avait un moment dans ma vie où il était difficile de me voir sans une cigarette à la main « , explique-t-il. Après un traitement approprié, la tumeur est en rémission.

Cette risque de souffrir d’un cancer après avoir cessé de fumer explique pourquoi tout changement dans les habitudes tabagiques de la population prend quelques années pour se traduire par un changement proportionnel de l’incidence des tumeurs. Ainsi, les oscillations du nombre de cas de cancer du poumon suivent une tendance similaire à celle de la consommation de cigarettes, mais avec plusieurs années de retard. Ainsi, bien que les hommes fument de moins en moins en Espagne, les cas de cancer du poumon sont toujours en augmentation. Dans le cas des femmes, la situation est bien pire, car chez elles, le tabagisme ne diminue pas, mais augmente.

Il y a de plus en plus de cas de cancer du poumon chez les anciens fumeurs

Il y a un long temps d’induction entre l’exposition continue à la fumée de tabac et l’apparition du cancer « , explique Esteve Fernández, du service de prévention et de contrôle du cancer de l’Institut catalan d’Oncologie. « Il n’est donc pas rare de diagnostiquer un cancer du poumon chez un homme de 55 ans qui a cessé de fumer il y a six ans, mais qui fumait un paquet et demi de cigarettes par jour entre 17 et 49 ans « , ajoute Fernandez.

Au-delà d’une éventuelle prédisposition génétique, la fumée de tabac expose l’organisme aux effets nocifs de diverses substances cancérigènes (entre autres, hydrocarbures aromatiques et nitrosamines) qui peuvent produire une mutation dans certains gènes et conduire ainsi à la division incontrôlée des cellules et à la formation de tumeurs. « Le fait qu’une personne cesse de fumer signifie qu’elle n’est plus activement exposée à la fumée de tabac, mais que les dommages causés par l’exposition précédente persistent », explique José Baselga, chef du service d’oncologie médicale de l’hôpital Vall d’Hebron à Barcelone.

Combien de temps ces dommages et le risque de cancer persistent après l’arrêt du tabac ?

Une étude menée par des chercheurs du Medical College of Ohio (USA) et publiée dans la revue Chest en novembre 2001 tente de répondre à cette question. En se basant sur une revue des résultats de 28 études publiées entre 1970 et 1999 sur la relation entre le tabagisme et l’apparition de différents types de cancer du poumon, les auteurs établissent une relation selon laquelle le risque relatif de développer une tumeur diminue à mesure que le temps d’abstinence augmente.

« Notre analyse suggère que le risque de cancer du poumon diminue considérablement une fois que l’on cesse de fumer. L’ampleur de cette diminution varie selon les différents types de cancer du poumon et est plus prononcée dans les cancers à petites cellules et les carcinomes épidermoïdes « , soulignent les auteurs de l’étude. C’est normal parce que le cancer à petites cellules et le carcinome épidermoïde sont les cancers qui ont la relation causale la plus étroite avec le tabagisme. « Cette découverte est importante parce que le cancer du poumon à petites cellules représente 25 % de tous les cas et qu’il s’agit d’un type de tumeur très agressif qui finit souvent par produire des métastases « , explique Mme Baselga.

Tous les experts s’entendent pour dire que l’ampleur de la réduction du risque relatif de cancer devrait inciter les fumeurs à cesser de fumer le plus tôt possible. Surtout les femmes, qui semblent bénéficier d’une diminution plus prononcée du risque de tumeur une fois qu’elles ont arrêté de fumer. « Entre la première et la quatrième année après avoir cessé de fumer, le risque de cancer du poumon à petites cellules diminue de 19 %. Après 10 ans ou plus, la réduction peut atteindre 65 %. Même dans le type de cancer le moins susceptible de cesser de fumer, l’adénocarcinome, le risque diminué pour les mêmes périodes est de 12 % et 47 %, respectivement « , expliquent les auteurs de l’étude.

Les conclusions du National Cancer Institute des États-Unis vont dans le même sens

Les fumeurs qui cessent de fumer avant l’âge de 50 ans courent deux fois moins de risques de mourir au cours des 15 prochaines années que les personnes qui continuent de fumer. Dans le cas spécifique du cancer du poumon, le risque d’apparition est entre 30 et 50% plus faible que chez les fumeurs pendant les 10 premières années d’abstinence. Les mêmes résultats sont obtenus avec d’autres tumeurs comme le cancer de la cavité buccale et le cancer de l’œsophage en seulement cinq ans sans essayer le tabac.

Évidemment, la probabilité de développer un cancer longtemps après avoir cessé de fumer dépendra d’un certain nombre de facteurs de risque, en plus de la prédisposition génétique possible de la personne. « L’apparition de la tumeur sera conditionnée, entre autres, par l’âge auquel le patient a commencé à fumer, l’heure à laquelle il fumait, la quantité de cigarettes qu’il consommait quotidiennement et le temps écoulé depuis qu’il a cessé de fumer, explique Montserrat Sanchez Cespedes, chef du laboratoire du cancer du poumon au National Cancer Research Center.

José Baselga propose la mise en œuvre de programmes de diagnostic précoce et de recherche sur la base génétique de la maladie

« Connaître la prédisposition génétique d’un patient permettrait de prendre des mesures de surveillance et de contrôle plus drastiques « , explique Baselga. Cependant, tous les experts supposent que la stratégie définitive pour prévenir tout cancer lié à l’usage du tabac est d’arrêter de fumer. « Malheureusement, au moins un tiers des patients atteints d’un cancer continuent à fumer », a déclaré Pilar Garrido, du service d’oncologie médicale de l’hôpital Ramón y Cajal de Madrid.

ESCLAVE DU TABAC

Quelqu’un a laissé sur son cercueil, à côté des fleurs, un paquet de Duchés. Terenci Moix était une victime déclarée et condamnée pour sa dépendance au tabac. Et il a payé de sa vie. Quatre-vingt-sept jours après avoir cessé de fumer, après 40 ans de dépendance qui l’avaient conduit à consommer trois paquets par jour, il a écrit en juin 2000 dans ce journal un article qui paraît dans les annales de la littérature médicale témoignage. « Tabacalera Española m’a présenté à mes tueurs quand j’avais 16 ans, » dit-il. « La dépendance est le piège mortel. Et c’est à un point que je n’ai jamais rencontré dans quoi que ce soit. Comme beaucoup de gens de ma génération, j’ai fumé de l’herbe, je l’ai donnée aux champignons, au peyotl et un peu au LSD. Bref, des choses idéales pour écouter Ravi Shankar et manger du coing, pourquoi ai-je oublié l’herbe et tout le reste – y compris Ravi Shankar – et les Duchés sont restés à mes côtés année après année ? De quoi ces petits diables étaient-ils capables pour me convaincre qu’ils étaient amis quand ils étaient en fait des jalons sur mon chemin vers la catastrophe. Ils sont plus puissants que n’importe quelle drogue, parce qu’ils ont fait de moi un drogué, une personne obsédée, une esclave, mais ils m’ont fait croire qu’ils m’aidaient. Mais à quoi ? » Terenci Moix a encore fumé. Jusqu’en avril dernier, les Ducados tombaient de sa poche pour être placés sur son cercueil.

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